6) Hablemos de guitarras eléctricas: Últimos años de Leo Fender, Squier, Rickenbacker y Gretsch (por Jan Doxrud)

6) Hablemos de guitarras eléctricas: Últimos años de Leo Fender, Squier, Rickenbacker y Gretsch (por Jan Doxrud)

Al igual que sucede con el vínculo entre Epiphone y Gibson, debemos aclarar querelación existe entre Squire y Fender. Squier fue fundada por  Jerome Bonaparte Squire (1832 - 1914, alias “American stradivarius”), inmigrante inglés que llegó a Estados Unidos en la segunda mitad del siglo XIX. De Michigan se trasladó a Boston donde se dedicó a construir y reparar violines junto a su hijo Victor Ca. Este último, hacia finales del siglo XIX, retornaría a la ciudad de Michigan (Battle Creek) para comenzar su propio negocio de cuerdas para violín. En la década de 1930 Victor suministraba cuerdas para los novedosos instrumentos eléctricos y en la década de 1950 suministraba también en el Sur de California a Leo Fender. En 1965 (poco antes de que CBS adquiriera Fender)  Fender compró V.C Squier y las cuerdas adoptaron la marca Fender.

Obtenido de https://www.johnsonstring.com

Obtenido de https://www.johnsonstring.com

Comos señalé anteriormente, la década de 1980 vio nacer “Fender Japan”. Sucedía que existían una serie de copias de Fender asiáticas que pululaban en Europa y EE.UU, lo que forzó a Fender a fabricar una versión más asequible para el consumidor y fue así que Squier comenzó a resucitar como marca bajo el nombre de Squier JV (Japanese Vintage) que en 1983 también fueron importadas hacia Estados Unidos para combatir las falsificaciones. Así Squire fue expandiéndose y surgieron nuevas líneas: Squier Standard Series, Squier Affinity, Squier Pro Tones y Squier Vista Series. En nuestros días, Fender ofrece distintas series de Squier: Contemporary, Affinity, Artist, Bullet, Classic Vibe, Deluxe, Vintage Modified.

¿Qué sucedió con Leo Fender? Después de recuperarse de una supuesta enfermedad incurable, siguió creando e innovando. Fender, junto a Forest White (ex-Fender y cercano de Leo) y Tom Walker  creó la compañía Music Man en 1974 (concebida en un primer momento como Tri-Sonix y Musitek) de la cual Leo Fender fue su Presidente. En esa misma década nació el bajo Stingray. Finalmente Music Man, al borde de la banca rota, fue vendida en 1984 a Ernie Ball. Como veremos más adelante, Ernie Ball Music Man crearía una línea de diversas prestigiosas guitarras eléctricas. Pero la historia de Leo Fender no acabó ahí, puesto que anteriormente, en 1979, junto a viejos amigos, George Fullerton y Dale Hyatt, crearon G&L Musical Products. De acuerdo a Leo Fender fue aquí donde creó sus mejores guitarras y bajos. Esta empresa se expandiría bajo el liderazgo de un amigo de Fender, John c. McLaren y sus hijos.

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En la página web podemos encontrar distintas  guitarras eléctricas agrupadas bajo 3 categorías: Custom Shop, Tribute Series y Made in Fullerton. Las guitarras están claramente basadas en la Telecaster, Stratocaster y Jazzmaster.   Leo Fender sufriría desde hacía un tiempo de Parkinson y falleció en el año 1991. De acuerdo a su viuda Phyllis Fender (quien escribió una biografía junto a Randall Bell)  años antes de que Fender falleciera le había dicho algo. Le confidenció que había soñado que Jesus le había dicho que Él había enviado ángeles a la tierra en la forma de músicos para hacer la vida mas soportable y que el propósito de Fender era diseñar y construir guitarras para esos ángeles. La biografía, señala Phyllis apunta a dar un retrato más humano de Fender más allá de ese trabajador curioso e infatigable, y que guardó un bajo perfil.

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Modelos de la Tribute Series actuales de G&L (obtenido de http://glguitars.com/product-category/tribute-guitars/)

Modelos de la Tribute Series actuales de G&L (obtenido de http://glguitars.com/product-category/tribute-guitars/)

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Pasemos ahora a revisar brevemente una marca que mencione anteriormente, me refiero a Rickenbacker. La historia de esta legendaria marca comenzó con la figura del suizo Adolph “Rickenbacher” (posteriormente modificó su apellido, 1886 - 1976) quien en 1925 fundó la “Rickenbacker Manufacturing Company la cual confeccionaría cuerpos metálicos para las guitarras resonadoras National. Fue ahí donde conoció a George Beauchamp (1899-1941) – fundador del National Stringed Instrument Corporation –  y el luthier Paul Barth. Este trío fundó la compañía Electro Patent Industry (1931), período en que surgió la ya mencionada guitarra lap Steele (se tocaban de manera horizontal) “Frying Pan”. Como se puede apreciar, esta guitarra tenía un cuerpo circular, los modelos producidos en serie estaban hechos de aluminio y la escala dependía del model. En la misma década la compañía cambió su nombre a Electro String Instrument Corporation y fue ahí donde nace Rickenbacker como marca y comenzó a instalar pastillas en guitarras españolas, algo que, al parecer, a Rickenbacker no le convencía por lo que continuó centrado en las lap steele. Finalmente la compañía fue vendida en 1953 a Francis C. Hall

Frying Pan (comienzos de la década de 1930)

Frying Pan (comienzos de la década de 1930)

Hall nació en Estados Unidos en 1909 en Iowa para posteriormente trasladarse a las tierras de Leo Fender en el sur de California. Al igual que Fender, Hall desde joven mostró un interés por la electrónica y las radios. Se dedicó a recargar baterías como negocio y, posteriormente, comenzó a fabricar las suyas hasta lograr crear una compañía de distribución de dispositivos electrónicos: Radio and Television Equipment Company. Tras finalizar la Segunda Guerra Mundial en 1945 Hall se transformó en el distribuidor exclusivo de Fender y comenzó de esa manera a construir una red nacional de distribución. Cuando Hall compró Rickenbacker el “espíritu de los tiempos musicales” estaba cambiando y las guitarras lap steele estaban siendo cosa del pasado, mientras que las guitarras españolas eléctricas estaban en boga. Ahora bien, Rickenbacker ya había lanzado en la década de 1930 la Electro Spanish Ken Roberts, que en realidad, era una acústica a la cual se le había añadido una pastilla. Tenía una chapa y mástil de arce, un acabado tostado, un diapasón palorosa, puente fijo, dos agujeros en forma de f.

Electro Spanish Ken Roberts (1925 Obtenido de Reverb)

Electro Spanish Ken Roberts (1925 Obtenido de Reverb)

Pero fue Hall quien llevaría este nicho a otro nivel cuando, en la década de 1950, introdujo la guitarra de cuerpo sólido  Rickenbacker Combo 600, 800 y 400 y la serie Capri (huecas)que tenían novedosas formas. La década de 1960 estuvo marcada, entre otras cosas, por la invasión de la música británica. Fue de gran publicidad para Rickenbacker el que los “The Beatles”utilizaran sus instrumentos, por  ejemplo McCartney y su bajo Hofner, Lennon y su 325 y Harrison y su 360/12(de 12 cuerdas). Tenemos también otros artistas que han utilizado la marca como  Lemmy Killmister (1945-2015) utilizaba el célebre bajo Rickenbacker 4001 al igual que Gedy Lee (Rush), The Edge (U2)utiliza una guitarra modelo 330/12 y Peter Buck (REM)una 360.

Harrison y su 360/12

Harrison y su 360/12

Otra emblemática marca que cabe mencionar  Gretsch, compañía fundada por un inmigrante alemán,  Friedrich Gretsch en 1883 bajo el nombre Fred Gretsch Manufacturing Company, en Brooklyn. La súbita muerte del fundador en 1895 significó que su hijo Fred se hiciese cargo. Fred logró transformar la compañía de su padre en una de las mayores importadoras y fabricantes de instrumentos musicales, principalmente banjos, ya que no había una significativa demanda por guitarras. Fred Gretsch se retiró en 1942 y dejó su compañía a Fred Jr quien llevaría a la compañía a su  era de oro como lo fue la década de 1950 junto al diseñador, inventor y relacionador público Jimmie Webster . En la década de 1950 surgieron diversos modelos. En primer lugar tenemos la White Falcon (diseñada por Webster) una hermosa y elegante guitarra que le valió el apodo de “el Cadillac de las guitarras”.

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Esta guitarra era hueca, single cutaway (un solo corte a diferencia, de por ejemplo, la Stratocaster), cuerpo de caoba (Mahogany) con tapa de arce (Maple), un acabado blanco de laca nitrocelulosa brillante, diapasón de ébano, 2 single coil DynaSonic, clavijas Glover Imperial, una pieza de cola Gretsch G Cadillac y un puente Space Control, marcadores de posición madre perla. En segundo lugar tenemos la célebre “Chet Atkins” (1955) que llevaba el nombre de la estrella de country quien dio su nombre a varios instrumentos de Gretsch (como lo hizo Les Paul con Gibson). En tercer lugar tenemos la Gretsch Country Gentleman (1957), parte de la serie Chet Atkins. En cuarto lugar está  la Gretsch Anniversary lanzada con motivo del aniversario número 75 y que buscaba lanzar al mercado una guitarra más asequible al público. Otras modelos que nacieron en la misma década fueron Silver Jet(1954), White Penguin (utilizada por Jack White de “The White Stripes). 

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Como sucedió con Gibson y Fender, Gretsch no permaneció en las manos de sus fundadores y, en 1967, la compañía fue vendida a Baldwin Manufacturing. Baldwin trasladó la empresa desde Nueva York a Boonesville (Arkansas) en 1970 en busca de abaratar costos de producción. Esta acción fue compleja puesto que muchos trabajadores no estaban dispuestos a trasladarse. Para 1972, la empresa fue relocalizada en Chicago. También se critica este período por la falta de preocupación por la calidad de las guitarras, incluso el emblemático Chet Atkins terminó su relación con Gretsch en 1979. Finalmente, a comienzos de la década de 1980, Baldwin decidió cerrar la compañía hasta que nuevamente la compañía retornaría a manos de la familia Gretsch, específicamente en las manos de Fred W. Gretsch, bisnieto del fundador. Comenzó desde cero y abrió sus oficinas en Savannah (Georgia) para comenzar a reconstruir el prestigio de la marca (y apellido). Así comenzó nuevamente la producción de modelos que, no guardaban mucha relación con aquellos de su época de gloria. 

Gretsch comenzó también a producir instrumentos en Japón, por la fábrica Terada fundada en 1912 (también fabricaba Epiphones y Steinberger). También se utilizó  Corea como centro de producción de guitarras asequibles como la Historic, Electromatic y Sychromatic”. Por ende, tenemos que  la segunda era dorada de Gretsch no fue bajo el liderazgo de la familia, este vendría en realidad bajo el alero de otra emblemática marca: Fender. Fender Musical Instrument Corporation llegó en el año 2002 a un acuerdo en donde se haría con el control de la fabricación, marketing y distribución de Gretsch (pero no es la dueña de la marca). Las Gretsch son fabricadas en su mayoría fuera de Estados Unidos. Por ejemplo, las Pro Series son fabricadas en Nagoya (Japón), las Electromatic en Corea y otras en China. También existe una Custom Shop que fabrica unas hechas a mano pero a un precio muy alto.

Una White Falcon de 1958 (obtenido de https://www.premierguitar.com)

Una White Falcon de 1958 (obtenido de https://www.premierguitar.com)

Actualmente Gretsch ofrece una variedad de gamas de guitarras agrupadas bajo las categorías. En primer lugar esta la “Family” en donde se pueden acceder icónicos y clásicos de la marca como la Falcon y Country Gentleman. En segundo lugar esta “Collection” en donde se encuentran las Professionals, Electromatic y Roots entre otras.   Por último tenemos “Edition” en donde encontramos las Artist signatures, placer Edition, vintage select y limited Edition. Gretsch también tiene un Custom Shop establecida en el 2004 en Estados Unidos.

Algunos modelos actuales (obtenido de https://www.gretschguitars.com)

Algunos modelos actuales (obtenido de https://www.gretschguitars.com)